Californie : mine d’or de la viticulture américaine
© Harlan Estate

Californie : mine d’or de la viticulture américaine

Napa Valley, Sonoma County, Paso Robles… Ces appellations californiennes mythiques ont connu un développement très complexe depuis le XVIIIème siècle jusqu’à devenir aujourd’hui incontournables dans le paysage viticole international.

Viticulture en Californie : une histoire riche et complexe

Californie Harlan Estate noir et blanc

© Harlan Estate

Si la Californie est le quatrième vignoble mondial en terme de superficie avec ses 216 000 hectares et sa centaine d’appellations, elle le doit à un développement rapide malgré les aléas climatiques et humains, ainsi qu’à une vision assez particulière. Tout commence en 1767, où Juniperro Sera – prêtre missionnaire franciscain espagnol en mission – décide de planter près de San Diego les premiers plants de vigne. Au début du XIXème siècle, le vignoble de Sonoma est planté juste à côté de la future Napa Valley. Peu à peu, la région se développe économiquement ce qui entraîne notamment l’ouverture d’une ligne de chemin de fer entre Sacramento en Californie et Omaha, ville située dans le Nebraska. Cette accélération soudaine des transports incite de nombreux viticulteurs européens à s’implanter dans la région avec leur savoir-faire.

L’arrivée du Phylloxéra dans les années 1870 est une catastrophe pour la région et il faut du temps pour replanter le vignoble. Son arrivée quelques temps plus tard en Europe sera tout autant désastreuse. Alors que des plants immunisés provenant des États-Unis sont envoyés de l’autre côté de l’Atlantique pour sauver les vignobles touchés, la demande des vins californiens diminue. Des hivers très compliqués, une nouvelle attaque de l’insecte ravageur et la dépression économique qui débute en 1893 font craindre le pire pour les viticulteurs californiens.  La période de prohibition instaurée de 1920 à 1933 manque de faire disparaître cette région viticole. Les seuls pieds de vignes autorisés à ce moment-là sont uniquement destinés à la consommation personnelle ou la production de vins liturgiques.

Les vignerons ne perdent pourtant pas espoir et pour rendre le secteur viticole plus fort dans la région, la California Wine Association est créée à l’automne 1894. Elle est suivie par la California Winemakers’ Corporation qui est chargée de représenter la première tout en négociant les prix de vente des vins produits. Après la Seconde Guerre mondiale, les viticulteurs californiens décident de relancer fortement la production de vins et participent à l’amélioration des techniques de viticulture et de vinification. Dans les années 1960, les vins de la région réussissent enfin à obtenir une reconnaissance internationale en mettant en avant les vins de cépage et en devenant un véritable pôle d’innovations. Si on dénombre désormais pas moins de 4000 wineries et plus de 6000 viticulteurs associés dans l’ensemble de la région viticole californienne, d’autres enjeux se posent face à la situation géographique des vignobles, sensible aux séismes ou encore à la sécheresse, les producteurs étant obligés d’irriguer leurs domaines. Le risque est important pour la filière viticole, puisque 90% des vins produits aux États-Unis proviennent de Californie.

Un encépagement extrêmement varié

Les cépages autochtones américains produisant des vins de qualité médiocre, ils ont peu à peu été remplacés par des variétés européennes de type Vitis Vinifera. Pour les blancs, on trouve souvent du Chardonnay et parfois même du Riesling, du Chenin, ou du Sauvignon blanc. Les vins rouges sont quant à eux issus du Cabernet Sauvignon, du Merlot, du Pinot Noir, de la Syrah et du Zinfandel. Ce cépage italien est un des premiers planté dans la région. Cette variété a très peu varié génétiquement au cours du temps.

Les vignes sont principalement situées entre l’Océan Pacifique et la Central Valley. Les climats sont très variés, passant du méditerranéen au continental. Les vignes peuvent à la fois être touchées par des vents froids et une chaleur accablante. Le style des vins californiens s’inspire directement du savoir-faire français des régions viticoles de Bordeaux, de Bourgogne et de la Vallée du Rhône.

Napa Valley

Californie Opus One propriété

© Opus One

Située dans le Comté de Napa, la Napa Valley est la première American Viticultural Area (AVA) de l’histoire. Cette appellation californienne de plus de 17 000 hectares de vignes plantées devrait selon la légende son nom à la langue des indiens Wappos, où Napa signifierait « terre d’abondance ». La Napa Valley se divise en douze zones. Certaines ont une excellente réputation internationale comme Stags Leap District, Carneros, Paso Robles, Mount Veeder, Rutherford et Oakville. Pour les vins rouges, l’appellation est principalement plantée en Cabernet Sauvignon, en Pinot Noir et en Zinfandel.

L’histoire de la Napa Valley débute en 1840, date à laquelle George C. Yount plante les premières vignes. En 1864, il décide d’offrir des parcelles à sa fille Elizabeth et à son mari, Thomas Rutherford, qui investiront grandement dans la production vinicole. De nombreux européens se lancent peu à peu dans la production de vin dans la Napa Valley. Charles Krug fonde notamment le premier vignoble commercial en 1861, d’autres suivront. Après le Phylloxéra et la prohibition, la production de vin est relancée et marque les débuts de la viticulture moderne (comme par exemple le vieillissement en fûts de chêne). La Napa Valley ne cesse depuis de se développer grâce à des personnalités importantes comme Robert Mondavi et offre aujourd’hui des vins de grande qualité.

Californie Opus One

© Opus One

L’année 1976 est une année charnière pour la reconnaissance de la Napa Valley autour du monde, avec le Jugement de Paris, qui marque la victoire de deux vins américains face à des propriétés françaises. Quelques années plus tard, dans les années 1980, le Phylloxéra attaque de nouveaux les vignes de la Napa Valley. Les viticulteurs tirent parti de cet épisode difficile en replantant des cépages plus adaptés au terroir, améliorant ainsi la qualité des vins. Depuis, les diverses cuvées de l’appellation n’ont cessé de s’améliorer et chaque millésime de la Napa Valley est suivi avec attention dans le monde du vin.

Les vins de la Napa Valley profitent de climats et terroirs diversifiés du nord au sud, possibles grâce à l’air frais et au brouillard qui remonte de la baie de San Pablo depuis le sud. Ils présentent donc des profils variés mais sont en général concentrés, profonds et longs en bouche.

Paso Robles

Californie L'Aventure

© L’Aventure – Marissa Sweet Poppy Studios

Paso Robles est une appellation californienne dont le nom signifie « le passage des chênes ». Elle s’étend sur plus de 16 000 hectares sur le Comté de San Luis Obispo (Central Coast) et est partagée en onze sous-régions (Adelaida District, Creston District, El Pomar District, Estrella District, Geneso District, Highlands District, Willow Creek District, San Juan Creek, San Miguel District, Santa Margarita Ranch et Templeton Gap District). On y compte plus de 200 wineries.

La viticulture dans la région a débuté en 1790, date à laquelle les frères franciscains de l’Asistencia sur le Ranch Santa Margarita plantent les premières vignes. En 1828, l’appellation prend son nom de El Paso de Robles même si aujourd’hui, il est plus communément dit Paso Robles. La ville est par ailleurs fondée en 1886. Les premiers Zinfandel de la région sont plantés en 1882 par Andrew York qui fonde l’Ascension Winery (aujourd’hui nommé York Mountain Winery). Peu à peu, de nouvelles variétés sont plantées et la superficie en production se développe, permettant d’améliorer grandement la qualité des vins produits. Les critiques sont unanimes, l’appellation et les vins produits ne cessant d’être primés par des revues spécialisées comme le Wine Enthusiast Magazine.

Les vins profitent de microclimats particuliers (belle amplitude thermique entre le jour et la nuit) et de 45 types de sols dont le granit, la roche volcanique, le sable ou le calcaire. Les sols présentent un pH assez élevé, octroyant naturellement au vin des arômes plus concentrés et une belle acidité. Paso Robles profite d’un encépagement varié puisque plus de 40 cépages sont recensés dont le Cabernet Sauvignon, le Mourvèdre, le Grenache, le Merlot, la Syrah, la Roussanne, le Viognier ou le Zinfandel. L’appellation Paso Robles est située entre San Francisco et Los Angeles. Il s’agit de l’appellation viticole californienne dont les vignes mûrissent le plus vite, permettant ainsi de produire des vins d’une extraordinaire qualité. Les vins ont une grande richesse aromatique. Ils sont bien équilibrés entre la fraîcheur et la tension dues au climat et à la composition des sols.

Focus sur trois cuvées de Californie

Colgin IX Estate 2013

Californie Colgin IX 2013Le nez développe des fragrances d’herbes grillées, de viande grillée, de baie de genévrier, de cerises noires et de liqueur au chocolat. On peut sentir une belle présence du terroir avec des notes d’argile humide, de pierres concassées, de lavande ainsi qu’une jolie minéralité. L’attaque en bouche est souple avec des tanins superbement texturés. L’acidité naturelle est d’une belle fraîcheur et octroie à ce Colgin IX Estate 2013 une formidable structure. La finale est vibrante et avec une jolie longueur.

Découvrez cette cuvée   

L’Aventure Estate Cuvée 2014

Californie Estate Cuvee L'AventureLe bouquet dévoile des fragrances complexes de cassis, d’épices grillées, de graphite, de terre humide et d’herbes. Dense et corsé en bouche, L’Aventure Estate Cuvée 2014 se montre à la fois onctueux, élégant et pur.

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Opus One 2013

Californie Opus One 2013Il dégage au nez des notes de cassis et de mûres auxquelles s’ajoutent des nuances de rose, d’anis et d’épices. L’attaque est onctueuse en bouche, puis elle évolue vers une magnifique profondeur, offrant des tanins veloutés, enrobés et de savoureuses touches de fruits noirs frais. Cet Opus One 2013 est équilibré en bouche, dévoilant une jolie acidité et une belle structure. La finale est persistante et laisse un arrière-goût de chocolat noir.

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A propos de Thibault Rocher
Actuellement en contrat de professionnalisation chez Millésima en tant que rédacteur web, je suis étudiant en Master 1 de Conception-rédaction à Sup de Pub Bordeaux.

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